Muchos especulan que Robinson Canó apunta a un contrato de 10 años y US$300 millones.

NUEVA YORK -- Los Cardenales de San Luis que este año alcanzaron la Serie Mundial tuvieron una característica muy llamativa. Sólo tres de sus jugadores en la nómina de 25 llegaron al equipo como agentes libres.

Cuando Albert Pujols se marchó hace dos años para firmar con los Angelinos de Los Angeles, San Luis no se complicó la vida y aprovechó el dinero ahorrado para renovarle los contratos a su abridor Adam Wainwright y el receptor Yadier Molina. Además, como compensación, recibió una selección del `draft' con la que incorporó al pitcher Michael Wacha, que resultó ser el jugador más valioso de la serie de campeonato de la Liga Nacional.

Aparte de las renovaciones de Wainwright y Molina, el otro gasto importante al que se comprometieron los Cardenales fue el contrato de dos temporadas que ofrecieron a Carlos Beltrán, y el que acaba de expirar tras el Clásico de Otoño.

¿Qué vía tomaron los Cardenales con Beltrán esta vez? Presentaron una oferta de 14,1 millones de dólares por un año al jardinero puertorriqueño, un monto que se determina al sacar la media de los 125 salarios más altos de la temporada de 2013.

Beltrán y otros 12 peloteros --entre ellos Robinson Canó, Brian McCann y Jacoby Ellsbury-- tendrán hasta las 5 de la tarde del 11 de noviembre para aceptar estas ofertas, conocidas en inglés como "qualifying".

Si Beltrán rechaza la oferta y firma con otro equipo, lo cual se da por hecho, los Cardenales obtendrían una selección compensatoria adicional en la primera ronda del draft previsto para junio.

San Luis tiene al dominicano Oscar Taveras, uno de los prospectos más cotizados, listo para tomar la posta en los jardines y de paso tendrán otra selección de draft.

Los Cardenales han demostrado que no hay que invertir una fortuna en un agente libre para tener éxito. Pero no todos pueden seguir ese rumbo, especialmente los Yankees de Nueva York.

Ahora bien, el proceso de compensaciones ha afectado a ciertos agentes libres. Cada vez más convencidos de las ventajas de formar su propio talento, los clubes atesoran sus selecciones de draft y se resistan a desprenderse de las mismas.

Fue lo que ocurrió el año pasado con Kyle Lohse y Michael Bourn, quienes se encontraron con una limitada variedad de ofertas. Lohse, un ex Cardenal, firmó con los Cerveceros de Milwaukee a fines de marzo, sobre la hora del inicio de la temporada regular.

Canó, McCann y Ellsbury, los jugadores más destacados de la actual oferta, no entran en esa situación. Pero es probable que gente como Ubaldo Jiménez, Ervin Santana y Shin-Soo Choo sean objetos de reticencia.

Tampoco se puede obviar que hay más dinero que nunca en las mayores debido a los lucrativos contratos por los derechos de televisión.

Estos son los cinco principales agentes libres.

Robinson Canó, 2B, 31 años: ¿Dejarán los Yankees dejar ir a su súper estrella? Trascendieron versiones de que el dominicano apunta a un contrato de 300 millones de dólares y por 10 años. El problema no es tanto gastarse unos 30 millones por un pelotero en un año. Las experiencias recientes con Pujols, Alex Rodríguez y Ryan Howard han enseñado que lo recomendable es pactar a corto plazo, sobre todo con jugadores mayores de 30. Durante el pasado receso, nadie recibió algo más de seis años. Canó terminará pasando por caja y bien contento, con un salario anual que podría oscilar los 25 millones. Los Yankees, pese a su deseo de que su nómina no rebase el tope de los 189 millones, siguen siendo favoritos para retenerle.

Masahiro Tanaka, pitcher abridor, 25 años: La tentación es compararle con Yu Darvish, quien en dos años de trayectoria asoma como el mejor lanzador procedente de Japón que ha actuado en las mayores. El dinero que se deposita al club nipón para poder negociar con el lanzador no se contabiliza para el denominado "impuesto de lujo". Tanaka tuvo marca de 24-0 en su última temporada regular y su corta edad es una ventaja. Pero cualquier interesado --los Yankees, Cachorros, Rangers, Angelinos y Medias Rojas han estado observándole-- debe haberse alarmado luego que el fin de semana lanzara 160 pitcheos al cubrir la ruta completa en una derrota en el sexto juego de la final de la final de la pelota japonesa, y al día siguiente tirara 15 más al anotarse el rescate en el séptimo duelo.

Jacoby Ellsbury, jardinero central, 30 años: Flamante campeón con los Medias Rojas, Ellsbury se destaca por su velocidad en las bases y magnífica defensa, prototipo de primer bate. Pero ha estado propenso a las lesiones, ya que apenas disputó 18 juegos en 2010 y luego 74 en 2012. Boston pujará por retenerle, pero este oriundo del estado de Oregon podría acabar en la cercana ciudad de Seattle.

Brian McCann, receptor, 29 años: Por lo menos 20 jonrones por temporada desde 2008. Habilidoso para hacer pasar como strikes pitcheos malos. Y también el principal vigilante que se hagan cumplir las "reglas no escritas" del béisbol. Lo tercero es ironía. Boston declinó hacerle una oferta a Jarrod Saltalamacchia y los Rangers andan buscando cátcher.

Shin-Soo Choo, jardinero central, 31 años: Su porcentaje de embasado de .423 (112 boletos) con los Rojos entusiasma, poder respetable (21 jonrones). Es ideal para la parte alta de una alineación, aunque es débil frente a los pitchers zurdos y lo recomendable es que juegue en bosque derecho. Los Astros han sonado, también los Tigres y Mets.